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海外明星機器人企業頻繁倒閉究竟意味著什么?

http://www.b2b.hc360.com 中國金屬加工網 信息來源:Author發布時間:2019年08月26日瀏覽:1725

“眼見他起高樓,眼見他宴賓客,眼見他樓塌了”,最近海外明星機器人企業深陷倒閉泥潭,昨天還沸沸揚揚,今天就倒閉了這種事情屢見不鮮。而機器人行業在資本與盈利博弈的背后,折射出來的是集體焦慮的現狀。


始于玩具,終于“玩具”的Anki

4月30日,AI機器人玩具公司Anki宣布倒閉,并裁掉所有員工,為200多名員工發放一周的遣散費。


Anki在2010年由3位卡耐基梅隆大學機器人專業的博士創立,曾推出過多款熱門玩具機器人,如Overdrive,Cozmo和Vector。其中第一款產品Overdrive曾在2013年蘋果公司的一場演示活動中亮相;Cozmo是卡內基梅隆大學官方認證的教學機器人,在2017年成為英美最暢銷的玩具,擁有超過15000名開發者用戶。



Anki累計融資超過2億美元,截至目前,Anki已經賣出了650萬臺機器人,僅2018年8月,就賣出了150萬臺。Anki在2018年也曾表示,2017年的收入近1億美元,2018年收入有望超過1億美元。兩個月前,Anki還剛被Fast Company評為“2019年度全球最具創新力企業”機器人領域的Top1。


銷量如此可觀的機器人企業怎么說倒就倒了呢?盡管Anki公司的機器產品既聰明又新穎,但它的發布價格也相對較高(Cozmo為180美元,Vector為249美元),這可能也導致該公司發展緩慢。


此前,Anki正在尋求微軟、亞馬遜和康卡斯特等公司的收購意向。該公司發言人在接受采訪時表示,原因在于“沒有足夠的資金支持公司軟硬件業務,無法繼續我們的長期產品發展路線。”目前看來,Anki未能如愿與某家巨頭公司達成收購協議。


有人說,“改變世界的技術,最初看上去都像玩具。”可惜的是,Anki的產品最初是玩具,最終止步于玩具。


疊衣機器人折疊不出“未來”

4月底,曾開發出全球首款疊衣機器人Laundroid的日本機器人初創公司Seven Dreamers向法院提交破產申請。


2015年,Seven Dreamers首次在CEATEC Japan上公布了疊衣機器人Laundroid的概念模型。到了2016年12月,Laundroid的發布讓這一概念成為現實。這款產品的售價在1.6萬美元以內。


在Panasonic和Daiwa House等公司的大力支持下,Laundroid目標是成為整個家庭的終極衣柜管理者。它擁有多個攝像頭和機器人手臂來掃描大量衣物,并使用Wi-Fi連接到服務器,該服務器將使用AI分析衣服以找出折疊它的最佳方式。


然而,此前曾有人把一件黑色T恤交給Laundroid,并沒有按照預想的折疊好,而是卡在了機器中。最終在工程師的幫助下花費了15分鐘時間才從機器人中將T恤撬出來。當時工程師給出的解釋是相機只能識別顏色鮮艷的T恤。并且,它的效率并不算高,每件T恤折疊大約需要5-10分鐘。


藍色勞動力有望再替代人力

4月初,創立于2012年的丹麥機器人制造商藍色勞動力(Blue Workforce)申請破產,該公司在美國、中國和瑞士有30名員工和辦公室。該公司從包括中國合作伙伴和丹麥基金在內的投資者那里獲得了3030萬丹麥克朗(合457萬美元)。


Blue Workforce主要產品是為農業和食品加工提供拾取、分揀的工業機器人,開發了Blue Reality數字雙胞胎軟件,以及推出了Freke定制夾具和Hugin Eye傳感器,進一步提升了機器人產品的實用和適用度。


藍色勞動力CEO Preben Hj?rnet表示:“本次融資原本是為了獲得新的營運資金,但令人惋惜的是在圈子里并沒有得到支持。而我們已經沒有錢去支付員工的工資了,我們不得不破產。”


而就在Blue Workforce宣布破產的十天后,一站式機械手臂末端工具供應商OnRobot正式接管了藍色勞動力所有的產品設計權益,將繼續雇傭破產前的12名員工。


OnRobot公司首席執行官Enrico Krog Iversen表示,藍色勞動力在軟夾持和視覺技術方面擁有獨特技術,能夠在不損壞物品的同時,更加精準地處理纖細的物體或食物,這能夠有效地協助OnRobot拓展產品組合的范圍。


Rethink能否Revive?


Rethink Robotics作為業內先驅創建了協作機器人這一新品類,但不幸在市場表現方面沒有達到預期,于2018年10月4日宣布倒閉,此舉引起行業的震動,Rethink用激進的探索留下了昂貴一課。


在Rethink Robotics“關門”后不足一個月,德國自動化公司HAHN Group透露,已獲得Rethink Robotics的所有專利和商標,包括Intera 5軟件平臺。世界上剩余的Baxter機器人專有權則歸Corun USA擁有。


HAHN Group常務董事Philipp Unterhalt提出了復活Rethink的三步走戰略:翻新庫存和現場的2400臺Rethink Robotics Sawyer機器人;開發一種改進版新型Sawyer協作機器人,實現噪音更小,速度更快,精度更高;開發一系列具有不同有效載荷的Rethink機器人,以滿足市場需求。


擔心消失的波士頓動力

與以上企業相比,更能賺足眼球的是波士頓動力,幾經周轉,數次易主,險些走下神壇。如今,波士頓動力終于宣布要商業化。


1992年波士頓動力公司從麻省理工學院獨立,多數人對它的印象就是個資金充裕的機器人實驗室,專注于研發各種各樣的動物機器人。其CEO萊伯特也曾希望通過簽署軍事合同延續科技研發,聯邦合同數據庫列出過自1994年以來波士頓動力公司獲得的國防資金,總數額超過1.5億美元。


但因為產品的一系列復雜原因,隨后波士頓動力被Google高層有“安卓之父”之稱的安迪?魯賓主導收購,又因為Google公司的層層顧慮,以及對短期內無法盈利的項目的舍棄,2017年6月波士頓動力被轉手賣給軟銀。


在被軟銀收購一年之后,波士頓動力終于宣布要將所研發的機械狗SpotMini在2019年投入商用。波士頓動力CEO Marc Raibert表示現在已經擁有了10臺SpotMini原型機,還將與制造商合作生產100臺,到今年波士頓動力將以大約每年1000臺的速度生產SpotMini。


可以發現,波士頓動力商業化率先測試的是倉儲與物流配送領域,新版Handle機器人如今已變成了真正可用的機器,可以自動裝載和卸載倉庫中的貨物箱。Handle在自動化倉庫工作中可以跑來跑去,抓取貨箱并堆疊成一大摞。


波士頓動力是否能夠有更好的長遠發展,還需要后續觀察,對于未來的規劃,其CEO Marc Raibert提出了兩個策略方向:一是通過長期的R&D項目投資,打造出包含各種人類夢想中元素的機器人,二是致力于打造“機器人商品”。


倒閉潮的背后

上述企業知名度和受喜愛程度都非常高,產品設計也極具特色和創新性,辨識度非常高,同時受到了資本的熱捧,突然倒閉著實讓業內唏噓和惋惜不已。


這些機器人企業倒閉背后的原因也是驚人的相似,在產品還沒有大規模推出市場的時候,資金斷裂而不得不放棄計劃。世界范圍內,機器人都被視為勞動力短缺的解決方案,畢竟“好產品僅是開始,市場落地才是關鍵。”


目前來看,機器人產業仍處于崛起的階段,除非有大手筆的投資,否則新的研究和技術永遠無法成為成熟且對世界有益的產品。


此外,機器人企業的成功需要的不僅僅是優秀的技術。正如豐田研究院高級開發首席執行官James Kuffner所說:“該領域需要大量資金、堅定的領導力、技術力很高的員工、資源和基礎設施,以及出色的產品和市場戰略、完美的執行。”

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